Правда ли, что святой Брендан, монах из Голуэя, живший в VI в., был первым европейцем, который достиг Канады? Жители Ньюфаундленда, где он якобы высадился на берег, абсолютно уверены в этом. Согласно легенде, на обратном пути на него напали насекомые размером с цыплят. «Разумеется, это были наши огромные комары!» - говорят ньюфаундлендцы.

Более серьезные основания претендовать на открытие Канады имеют викинги. Согласно радиоуглеродному анализу инструментов и утвари, остатков домов, мастерских и даже литейного цеха на раскопках в Ланс-о-Мидо на северной оконечности Ньюфаундленда, они приплыли туда из Гренландии около 1000 г. н. э.

Это лишает некоторых почестей Джона Кэбота, генуэзского навигатора, который в 1497 г. объявил восточное побережье Канады собственностью своего покровителя - английского короля Генриха VII. Местные жители до сих пор спорят о том, где он высадился - в Новой Шотландии или в Ньюфаундленде. Сам Кэбот ошибочно принял место своей высадки за Северо-Восточную Азию. Фактически бретонские, баскские и португальские рыбаки были здесь задолго до него, но держались в прибрежных водах, сохраняя в тайне места лучшей ловли трески. Англичан на первых порах в Канаду привлекал только рыбный промысел, а колонизаторской деятельностью они занимались южнее, на побережье Америки.

Французы приплыли сюда в поисках золота, алмазов, пряностей и морского пути в Азию. В 1535 г. Жак Картье поднялся по реке Св. Лаврентия до индейской деревни Хошлеага на высоком холме, который он назвал Монреаль (Королевская гора). Правда, вернувшись с 11 бочонками бесполезного желтого пирита и блестящего кварца, он был встречен соотечественниками без особых почестей.

В течение следующих 70 лет на Канаду почти не обращали внимания, пока французы не приступили к выгодной торговле пушниной.

За редкими визитами европейцев наблюдало коренное население этой территории, жившее здесь как минимум за 12 000 лет до «открытия Америки» (по некоторым данным, за 20 000 лет). Волны переселенцев из Сибири пересекали сухопутный перешеек на месте Берингова пролива в погоне за мамонтами и бизонами. Они распространились по всей Аляске и дальше вдоль побережья Тихого океана, в район Британской Колумбии, а впоследствии на восток, через Юкон и Северо-Западные территории.